抗疟史诗:一棵小草的逆袭之路

中国神草 功不可没

 

  曾经,人们谈“疟”色变,有数字显示,在青蒿素被发现前,全世界每年约有4亿人次感染疟疾,至少有100万人死于该病。

  从20世纪40年代每年报告约3000万疟疾病例到如今完全消除,这是一项了不起的壮举。而在全球,目前仍有91个国家和地区有疟疾流行,最严重的地区是非洲撒哈拉沙漠以南地区,占全球比例的90%。但自2000年以来,全球疟疾死亡率已经下降了一半。其中,“中国神草”青蒿素功不可没。

  时空穿越回50年前,在氯喹抗疟失效、人类饱受疟疾之害的情况下,被任命为中医研究院中药抗疟科研组组长的屠呦呦,带领科研团队克服各种不利条件,经过大量实验,发现了青蒿素。“青蒿素是人类征服疟疾进程中的一小步,是中国传统医药献给世界的一份礼物。”半个世纪过去,青蒿素依然是全球重要的抗疟药物。

 

为何谈“疟”色变?

 

  “疟疾”是一种什么样的疾病,人们为什么会谈起色变?

 

  疟疾是一种可以威胁生命的疾病,它常常通过被感染的按蚊叮咬传播,是一种传染病和寄生虫病。当你被蚊子叮咬时,寄生虫就会释放到血液里中,一旦进入体内,它们就会进入到肝脏并在那里成熟。被感染的蚊子携带疟原虫,因此少数因输入带疟原虫的血液或者母婴传播而感染。

  根据感染疟原虫的不同,疟疾分为间日疟、恶行疟、三日疟和卵形疟。主要感染的疟原虫最常见的是恶行疟原虫和间日疟原虫,但疟疾是有可治愈性的,并不是难以治疗的顽疾,但卵形疟和恶行疟会引起复发,恶行疟疾患者死亡率高。

 

  疟疾的潜伏期在两周左右,患者会产生周期性的全身发冷、发热、出汗和退热等的临床表现,有时还会有呕吐、恶心、咳嗽和腹泻等的症状,严重者还会出现昏迷和休克的现象,以及肝脏和肾功能的衰竭。

 

千年智慧 造福当代

 

  在我国民间青蒿又被称为臭蒿和苦蒿,属于菊科一年生的草本植物。在《诗经》中“呦呦鹿鸣,食野之蒿”里的“蒿”指的就是青蒿。

  公元前二世纪,《五十二病方》对青蒿就有记载了。在《肘后备急方》一书中,也描述了青蒿具有退热功能。

 

  李时珍的《本草纲目》中也有说到青蒿能治疟疾寒热。古代记载丰富地记载了对于青蒿素的发现和发展人们做出巨大贡献。

  最早使用青蒿治疗疟疾的著作《肘后备用方》中,屠呦呦注意到了青蒿的使用方法是使用浸泡青蒿的水——青蒿的“汁液”,但书中没有提到中医处方中很常见的药物加热过程。

 

  于是,屠呦呦有了低温条件提取有效成分的想法,进一步纯化提取液可以通过分离酸性和中性去进行,保留活性成分的同时还能降低原提取液的毒性。